連載小説『お由布』 その四

   四

 

 日野屋の人々を新しい家族とも思って生きてきたお由布にとって、彼らと離れることは実に心寂しいことであり、考えたこともないことなのだった。しかし、突然の縁談話によって、新しい世界が開けようとしていた。

 祝言の日、初めて見た清之助は、大店の奉公人としての歳月の積み重ねからか、年齢以上の落ち着きを持っており、その柔らかな物腰は、お由布に安心感を与えた。      

    この先は良き妻として、そしていずれは良き母として、清之助と共に手を携えて、これからの人生を穏やかに生きてゆけばいい。清之助という頼れる存在を得た今、もう一人でがんばる必要はない。生きるために働く必要もなくなった。お由布の胸は、新しい生活への夢や希望ではちきれそうであった。

    新たな住まいは、清之助の店がある駿河町から程近い松田町に定まった。

 

   三橋屋というのは、いわゆる江戸店持京商人で、奉公人は全て本店のある京都出身者である。子供たちは幼いうちに本店の京都で奉公に上がり数年の修業ののち、江戸店勤めのために、はるばる街道を旅してやってくる。そのうちの一人が清之助であった。

    幼くして親元を遠く離れ、言葉も習慣も違うこの江戸で、二十年近くも仕事に精を出し、支配人にまでたどり着いた清之助は、すこぶるつきのまじめな男であった。 

   祝言を挙げてから五日目、お由布は日野屋にお礼の挨拶に行った。主夫婦は、早くして先立っていったお由布の両親も、これで安心するだろうと穏やかな笑顔を見せ、数々の土産まで持たせてくれた。そんな表情を見せられると、お由布は胸の中にある小さな不安を口に出すことが出来なかった。

   実は……。

 妻となり初めての朝。明六ツの鐘が鳴るのももどかしく、いそいそと起き出した。朝食の準備にかかるためである。開けた土間の窓からは、朝靄を震わす豆腐や納豆売りの声が聞こえてくる。へっついに掛けた鍋からは飯の炊ける香ばしい香りが漂ってきている。まもなく蜆売りが来るだろう。所帯を持って初めての朝は、炊き立ての飯に蜆の味噌汁、そして焼き魚だ。 

  遠くに聞こえていた蜆売りの声がやがて近づいてきた。お由布は流しに置いてあったざるを手に、朝日の降り注ぐ往来をいそいそと駆けて行った。

   父と母を立て続けに亡くし、奉公に出てからは他の奉公人との共同生活。それらを思えば、今この手にある生活のいかに恵まれていることか。

 蜆を求めると、お由布は朝餉の支度にとりかかった。部屋の奥では、まだ清之助が静かな寝息をたてて眠っている。昨夜の出来事が頭を過りお由布は一人頬を染めた。おかげで、うっかり魚を焼き過ぎてしまった。それでも何とか膳は整のった。

 丹精こめた膳を前に、清之助はどんな表情を見せるだろう。嬉しそうに笑うのか、照れ臭そうに俯くか。美味いと言って食べてくれるか、魚が焼けすぎだとからかうだろうか。

   だが……。

 奥の部屋から起き出した清之助は、膳を見るなり顔をしかめた。一体なにが気に入らないのか分からない。まずは熱いお茶かと、慌てて湯飲みを差し出すと、

「こんな熱いお茶が飲めるか」

と、短く言い放った。

 呆気に取られて声が出ない。ただ呆然と清之助を見つめるばかり。

「何をしている。早く茶を入れ直せ」

  清之助の言葉が冷たく響いた。お由布は、慌てて冷ました湯でお茶を入れ直した。清之助は、そのお茶を膳のご飯にかけるとすするように食べて出掛けていった。

     お由布は、何も言えず呆然と見送った。自分の描いていた生活とのあまりの隔たりに、心の奥につんとした痛みが走った。

 

 結局、日野屋には清之助のまじめさや、頼りになる様子ばかりを話して聞かせるに留めた。折角、ほっと安心している与平たちに、余計な心配はさせたくなかったからである。

  挨拶を終えて松田町の家に戻ると、夕餉には、薄味の煮物にお初の持たせてくれた瓜の浅漬けを並べた。

 清之助が帰ってくると、お由布は日野屋に帰してもらった感謝の意味も込めて、楽しく過ごしてきた時を一生懸命に語って聞かせた。ところが、清之助はふっと一息つくと、

「お前が一人で楽しく過ごしてきた話を聞かされて、何が面白い。そうした話は二度としてくれるな」

と言って、後はひと言も口を利かずに食事を終えた。

    幼い頃から親元を離れて奉公一筋に励んできた清之助に、日野屋での楽しく過ごした話などをした自分に気配りがなかったのだろうかと思いあぐねていると、

「何をぼんやりしている。お前のいた日野屋では、主の機嫌を損ねても、店の者はそうやって、ただ、ぼんやりとしているのか」

   お由布には、清之助の言わんとすることがわからなかった。

「言うべき言葉があるのじゃないか」

    苛立つように、清之助が短く言った。はっとしたようにお由布は言った。

「申し訳ありませんでした」

「そうだ。それでいい。この家にあっては、わたしがお前の主だろう」

    お由布の心から、光が消えた。

 

 つづく

 

連載小説『お由布』 その三

 三

 

 あれから七年。慣れた手つきで料理を盛り付け、足裁きも颯爽と盆を運ぶ様子も板に付いてきていた。お由布は十七歳になっていた。

「なにがあっても、ここで生きていく。ここしか、もう生きる場所はない」

 十の春に思い定めて、ここまで一生懸命に働いてきた。目的なければ夢もない。ただ生きるためだけに働いてきた。

 幸い日野屋の人々は、主夫婦の人柄そのままに、優しく穏やかな人達ばかりだったので、お由布にとっては、まさにここが新しい家、新しい家族そのものだった。

 

 冬の厳しい寒さも緩み始めた、ある日の午後。

 お由布は店の番頭さんに呼び止められた。だんな様がお呼びだから、奥の座敷に行くようにとのことだった。店の主から呼ばれることなど、ましてや奥の座敷に行くなど、それこそ滅多にあることではない。

「一体、何事だろう」

 自分でも気づかぬうちに、何か粗相でもしでかしたのだろうか。暇でも出されたら、どうしよう。そんなことにでもなったら、自分には帰る家もない。 

 胸のうちは不安で一杯になり、奥の座敷へ向かう廊下を歩く足は宙を行くようで、どこか頼りない。

「だんな様、お由布でございます。お呼びと伺って急ぎまいりました」

 障子の外から声をかける。緊張で背中が強張る。心なしか、声が震える。

「お入り」

 与平の低く落ち着いた声が聞こえた。

「失礼いたします」

 顔も上げられない。息も詰まる思いで障子を開ける。

「いいから、お入り」

 重々しさの中にも柔らかさを含んだ声で重ねて言われ、お由布は頭を下げたまま、部屋の中へとにじるように入った。

「かわいそうに。すっかり怖気づいてしまっているではありませんか。あなたが、あんまりいつも怖い顔ばかりしているからですよ」     

 お内儀さんの優しげな声に、お由布はようやく顔を上げた。

 視線の先に「日野屋」の主、与平と妻お初の笑顔があった。

「お由布、お前いくつになった」

「はい、十七でございます」

「うん、そうだったな。これまで本当によく働いてくれた。ありがとう」

「とんでもございません」

 お由布は、再び頭を下げた。体の強張りが一層強くなる。

「はっはっはっ。何もそんなに硬くなることはない。ほら、ちゃんと顔をお上げ。さあ」

 おずおずと顔を上げる。視線の先に、いつも遠くからではあるが、見慣れた主人の穏やかな笑顔があった。

「お由布、喜ぶといい。お前に縁談だ」

 思ってもみなかった話である。

 縁談は日本橋駿河町の呉服問屋三橋屋からもたらされた。相手は、その三橋屋の支配人になったばかり。ようやく住み込みから通いとなり、妻帯を許された三十二歳の男で、名は清之助という。

「なに、少し年は離れているが、早くにおとっつぁんを亡くしたおまえには、かえっていいだろう。なにより三十二歳で支配人になるとは、大変な出世だよ」

 与平の言葉にうなずいて、お初が明るい声で続けた。

「ほら、先だって呉服問屋の方々の集まりが、うちの店であったでしょう。あの時に先方さんがおまえを見染めたそうよ」

 おまえは果報者だと与平は言った。これは良縁だと、お初が微笑んだ。そうかもしれないと、お由布は思った。

 

 自分が嫁に行くなど考えたこともなかった。日野屋を家とも思い、そこで一生を終えるのだと勝手に決めていた。

「それが嫁入り? わたしを見染めたなんて」

 お由布は、自分の顔をまともに鏡で見たことなどない。たまに店に来た客から、器量よしだと言われたことはあるが、なにしろお酒も入っている席でのこと。客の戯言、軽口だと思っていた。店の者にも、きれいになってきたと言われたことがないでもないが、それもまた、みんなの優しさから出た言葉だと思っていた。それが見染められての嫁入りとは。夢ではなかろうか。

 

 話はとんとん拍子にまとまり、祝言は三月初旬の佳き日と決まった。

「桃始めて笑うといってね、桃の蕾がほこんで、花が咲き始めるころのことをさしているのよ。縁起がいいでしょう」

 お初が教えてくれた。

 

 

つづく

 

連載小説『お由布』 その二

 二

 

 夜は、まだ明けない。

 暁の空の向こうには、どんな明日が待っているのだろう。

 お由布は、「ほぅっ」と小さく息を吐いた。痛む手に目をやると、その小さな手は、冬場の水仕事のために真っ赤に腫れていた。泣きたい気持ちは、もちろんあるけれど、泣いてなんかいられない。お由布は、生きていかねばならない。

 父の買って帰る簪を楽しみに待っていたはずが、戻ってきたのは戸板に載せられた父の冷たい体だった。親子三人の楽しい生活はあっけない幕切れとなった。

 父の葬式が済んでから寝込んだ母は、二月になってようやく床上げすると、家主の紹介で不忍池東にある高岩寺門前の蕎麦屋に賄いに通うようになった。夜は夜で、近くの古着屋の仕立て仕事を引き受けていた。そうして、その少ない稼ぎの中からやりくりをして、お由布に手習いを続けさせた。少しでも良い奉公先に行けるようにとの配慮であった。

「一日も早く奉公に出て、安心させておくれ」

 母は、お由布の顔を見るたびに言った。

 熱い思いが天に通じたのか、十歳の春を迎えると、口を利いてくれる人があり、お由布は両国の料理茶屋「日野屋」に、住み込みの奉公に上がることとなった。

「日野屋」は、主夫婦の他には、豆腐作りの職人に住み込みと通いの女中を合わせても十名足らずの小さな店であった。しかし、看板料理の淡雪豆腐はもとより、座敷や庭の造作までも売り物にした、両国でも屈指の名店の一つである。

 また、亡くなった父が、その庭の手入れのために月に一度は通っていた店でもあった。主人の川口与平は父をよく見知っており、その縁あってのお由布の奉公であった。

 ようやく母の願いを叶えることができたと、十歳になったばかりのお由布は安堵の胸を撫で下ろした。が、お由布の奉公先が決まったことが、逆に母の気の緩みを誘ったのか、いよいよ三日後には奉公に上がるという、その明け方、まるで蝋燭の炎が消えるように、母は静かに息を引き取った。安らかな死に顔であった。

 日野屋からは日延べの提案もなされたが、母の葬儀が済んでしまえば、家の片付けなどに時はかからない。一人で長屋に置いておくわけにも、誰かが一時的にでも預かって離れがたくなっても具合が悪かろうということで、お由布は予定通りに日野屋に向かった。

「幼くして父を失い、この度は母を失い、悲しいことや辛いことも多かっただろう。これからは、わたしたちを親とも思って励んでおくれ」

 主の与平は、落ち着いた声で言った。

「困ったことがあったら、いつでも遠慮なく言ってね」

 おかみさんが優しく言葉を添えた。

「ありがとうございます。よろしくお願い申し上げます」

 お由布は、畳に額をこすりつけるようにお辞儀をした。零れ落ちた涙が、畳を濡らした。

「なにがあっても、ここで生きていく。ここしか、もう生きる場所はない」

 十歳のお由布は、十歳なりの決意を固めたのだった。

 

 豆腐料理を看板にしている日野屋の朝は早い。まだ夜も明けないうちからの水汲みに始まり雑巾がけ、洗いもの、そして、父も愛した自慢の庭の掃き掃除……。お由布の小さな白い手は、朝早くから始まる水仕事のために、あっという間に真っ赤にひび割れた。

「お由布」

 店の奥から、呼ぶ声が響く。

「はーい、ただいま」

 大きな声で返事を返す。洗い終えたばかりの野菜をかごに入れ、体全体で抱えるように持つと、急ぎ店の中に戻っていく。ここでは、涙を流す暇もない。

 働いても働いても、仕事は次から次へとやってくる。毎晩仕事を終えて倒れ込むように布団に入ると、あかぎれで痛む手をさすっているうちに、あっという間に深い眠りに落ちていくのだった。

 

   つづく

 

 

⇒連載小説『お由布』